Mujeres sobreviven a crisis mejor que hombres

Investigadores de la Universidad del Sur de Dinamarca observaron de cerca las tasas de mortalidad de hombres y mujeres en hambrunas y epidemias en la historia. En casi todos los casos, encontraron que las mujeres sobrevivieron por más tiempo que los hombres, incluso cuando las condiciones fueron igualmente duras para ambos géneros.

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Por ejemplo, un evento que el equipo analizó fue la hambruna irlandesa de la papa, que devastó el país entre 1845 y 1849. Antes de la crisis, tanto hombres como mujeres tenían una esperanza de vida promedio de 38 años. En el punto álgido de la hambruna, esta cifra descendía a 18.17 para los hombres, pero aún era un poco más larga, de 22,4 para las mujeres.

 Patrones similares se evidenciaron durante la hambruna sueca registrada entre 1772 y 1773 y el Holodomor ucraniano, una hambruna devastadora que azotó al país a principios de la década de 1930. Las mujeres también vivieron más durante dos brotes de sarampión islandeses del siglo XIX, y las hembras duraron hasta dos años más que los hombres.

La Dra. Virginia Zarulli, profesora de epidemiología en el Departamento de Salud Pública de la USD y autora principal del estudio, expresó: “Aunque las crisis redujeron la ventaja de supervivencia femenina en la esperanza de vida, las mujeres sobrevivieron mejor que los hombres. En nuestro estudio, encontramos que incluso cuando la mortalidad era muy alta, las mujeres vivían más tiempo.”

La mayor parte de la ventaja femenina se debió a las diferencias marcadas en las tasas de mortalidad infantil. Sorprendentemente durante epidemias y hambrunas tan duras como las antes mencionadas, las niñas recién nacidas sobrevivieron mejor que los niños recién nacidos.

La única excepción encontrada en esta tendencia fue la trata de esclavos en Trinidad, en la que los hombres sobrevivieron a las mujeres. Sin embargo, los investigadores creen que esto se debe a que los esclavos varones eran más valiosos, por lo que los comerciantes tenían más incentivos para mantenerlos vivos.

De acuerdo a los resultados obtenidos en la investigación, las mujeres son biológicamente más resistentes que los hombres. Esto podría deberse a diferencias en las hormonas sexuales. El estrógeno es un conocido antiinflamatorio que también protege el sistema vascular, mientras que la testosterona es un factor de riesgo para muchas enfermedades mortales. La hormona sexual masculina también puede dañar el sistema inmune.

Los científicos evolutivos creen que las mujeres pueden tener un sistema inmunitario potenciado porque necesitan sobrevivir durante al menos nueve meses para dar a luz, mientras que el aporte de un hombre a la reproducción es transitorio.